Dwars door China met bestemming Beijing

Dwars door China met bestemming Beijing

Na bezoeken aan de stadsjungle van Hong Kong en de sprookjeslandschappen van Guilin treinen we verder door China. In deze tweede etappe laten we ons verleiden door de panda’s van Chengdu en ontdekken we een stukje Belgische geschiedenis in de hoofdstad Beijing.

Dwars door China: de grootste boeddha ter wereld staat in Chengdu.
Dwars door China: de grootste boeddha ter wereld staat in Leshan © Jacky CW

Contrasten in Chengdu
Chengdu, een stad in Centraal China, barstte de voorbije decennia volledig uit haar voegen. Terwijl een beeld van de communistische leider Mao Zedong er nog steeds onbezorgd over het centrale plein uitkijkt, worden intussen in shoppingcenters hamburgers van MacDonalds gegeten en schoenen van Prada verkocht. Ook het gloednieuwe treinstation probeert bezoekers te imponeren. Wanneer we uit de trein stappen, voelen we ons net in een reusachtige luchthaven. Dat grote delen ervan leegstaan betekent ongetwijfeld dat nog meer economische groei op komst is.

De grootste Boeddha ter wereld
Snel blijkt dat Chengdu, in tegenstelling tot vele andere Chinese steden, er toch in slaagde veel van haar oorspronkelijke charme te bewaren. Traditionele theehuizen blijven er populair en de geur van hot pot restaurants dwaalt nog door de straten. Niet ver van Chengdu ligt bovendien het plaatsje Leshan, waar de grootste Boeddha ter wereld staat. Het adembenemend beeld is niet minder dan 71 meter hoog en werd meer dan 1000 jaar geleden tijdens de Tang dynastie uitgehouwen in de rotswand langs de Li rivier.

Dwars door China: panda's uit Chengdu zijn het symbool van het land
Dwars door China: panda’s uit Chengdu zijn het symbool van het land © National Geographic

Symbool bij uitstek
Toch stelen niet alleen de Boeddha of Mao Zedong de show in Chengdu. Die eer is weggelegd voor de oudste bewoner van de stad, de reuzenpanda. Ooit hadden deze prachtdieren de streek voor zichzelf, maar intussen dragen ze de vaandel van bedreigde diersoort, denk maar aan het WWF logo. In het Chengdu Panda Center verblijven ze gelukkig in uitstekende omstandigheden. Bovendien maakt de organisatie er een nobel doel van de dieren te fokken en weer in het wild uit te zetten.

Treinrit naar Beijing
De treinrit van Chengdu naar Beijing belooft een beproeving te worden. Door een drukke periode blijken enkel nog tickets voor de op een na laagste klasse beschikbaar. In een avontuurlijke bui kopen we een zitje voor de rit van wel 30 uur. We komen slecht uitgeslapen en met een pijnlijke rug aan in de hoofdstad, maar staan er ook van versteld hoeveel je over een natie kan leren door een dag en een nacht met de lokale bevolking in een treinstel door te brengen.

Dwars door China: de attributen van Ferdinand Verbiest
Dwars door China: de attributen van Ferdinand Verbiest © Etherflyer

Op bezoek bij een oude Belg
In Beijing laten we ons intrigeren door een landgenoot die lang voor ons voet zette in de Chinese hoofdstad. De jezuïet Ferdinand Verbiest trok in de 17de eeuw naar Beijing. Hij imponeerde er de Chinese keizer met zijn kennis van astronomie en slaagde er in hoofd te worden van het keizerlijk observatorium, uniek in een land waar buitenlanders doorgaans gewantrouwd werden. Het observatorium en de instrumenten zijn nog steeds te bezichtigen. Dichtbij zijn huis in Leuven staat een exacte kopie van een van de instrumenten.

Politieke kunst
Bij onze volgende stop iets buiten het stadscentrum staan we onvervalst terug in het hier en nu. In het kunstdistrict 798 verzamelen jonge kunstenaars zich, en wordt de bezoeker ondergedompeld in een alternatief China. In kunstgalerijen in oude fabriekshallen stelt moderne kunst de Chinese politiek en sociale waarden in vraag. De strenge overheid is er waarschijnlijk minder enthousiast over, maar het is goed om te weten dat een jonge generatie Chinezen creatief mee nadenkt over de toekomst van hun land.

Dwars door China: het kunstdistrict in de hoofdstad
Dwars door China: het kunstdistrict in de hoofdstad © Marek Ziolkowski

Hemels mooi
Voor we ons bezoek afsluiten staan er nog niet te missen twee klassiekers op het programma. Als eerste de Tempel van de Hemel, een gebouw dat uitblinkt in eenvoud en schoonheid. Even voelen we ons een bezoeker in de Ming dynastie en kijken we wat nostalgisch terug naar lang vervlogen tijden toen China nog een keizerrijk was. Het park rond de tempel blijkt een geliefkoosd plekje voor ouderen. Zij verzamelen er voor een spelletje Mahjong of spelen een deuntje op de eensnarige Chinese viool.

Een muur van 6000 kilometer
De rit naar de muur is er een van grote anticipatie. Wanneer de eerste heuvels rond Beijing opduiken, zoekt iedereen in ons busje naar die eerste glimp van het immense bouwwerk dat ooit de barbaren uit het land moest weren. Wanneer we een stukje over de muur wandelen beseffen we waarom dit als een van de indrukwekkendste zichten ter wereld geldt. We vragen ons af welke plaatsen er zich achter de mistige heuveltoppen verschuilen en dromen al over een volgend bezoek aan het raadselachtige China.

Dwars door China: de Tempel van de Hemel
Dwars door China: de Tempel van de Hemel © Pocholo Calapre

Het eerste deel gemist? Dat vind je het hier terug.

PRAKTISCHE INFO
Algemeen

Chengdu
| www.chengdu.gov.cn
Beijing
| www.travelchinaguide.com/cityguides/beijing.htm
Bereikbaarheid

KLM
| KLM biedt vanuit Amsterdam rechtstreekse vluchten aan naar Chengdu, Beijing, Hong Kong
en enkele andere Chinese bestemmingen.
Internet: www.klm.com
Trein

In heel China wordt het treinnet door de overheid beheerd. Dienstregelingen worden stipt gevolgd en
kunnen worden geraadpleegd op deze website | trains.­china.­org.­cn
Visa

Voor China is een visum vereist. Dat kan worden verkregen in Brussel of in Hong Kong, maar de procedure is veel goedkoper in Hong Kong.
Internet: www.visaforchina.org

Coverfoto: © Philipp Göllner

Leave a Comment